Jubartes e orcas revelam como era o mar antes dos baleeiros chegarem

Os pesquisadores estão apenas começando a entender o que acontece quando uma espécie de baleia ataca outra.
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As marcas de cicatriz em filhotes de jubarte podem ser contagens vivas de batalhas vencidas – como as marcas vistas na barbatana caudal superior direita aqui – entretanto, pouco se sabe sobre as reais perdas dessas baleias.

A cauda de uma baleia jubarte tem muitas histórias para contar. Tecnicamente chamada de nadadeira caudal (ou fluke), a cauda de uma baleia é como uma impressão digital: suas marcas são únicas para cada indivíduo. Entre padrões distintos de pigmentação em preto e branco, há cicatrizes que detalham suas histórias de sobrevivência. Cicatrizes deixadas pelos dentes de orcas, tubarões e outros predadores marinhos que raspam pela pele e acabam tornando-se mais um símbolo de reconhecimento. Em outras criaturas marinhas, essas marcas desaparecem com o tempo, mas as jubartes ganham essas listras marcadas quando são jovens e vulneráveis ​​e as levam para a vida toda. Novas pesquisas mostram que esses ataques podem estar aumentando no leste do Pacífico Sul e na Península Antártica.

Em um estudo publicado no mês passado na revista Endangered Species Research ,uma equipe de ecologistas e biólogos marinhos da América do Sul analisou imagens das nadadeiras caudais capturadas na região de 1986 a 2015. Essas imagens representaram uma amostra de 2.909 baleias-jubarte adultas e 133 filhotes de cinco zonas de reprodução e dois locais de alimentação sazonais. A equipe selecionou imagens mostrando as nadadeiras totalmente em foco para que as marcas de cicatriz pudessem ser distintamente atribuídas às baleias assassinas, estreitando seus dados para identificar 361 indivíduos com as marcas visíveis em seus filhotes. As baleias jubarte normalmente se reproduzem ao longo das costas da Costa Rica até o norte do Peru. Uma vez que seus filhotes têm alguns meses de idade, eles começam a viajar para o sul em direção a áreas de alimentação populares nos Estreitos de Magalhães, perto do sul do Chile e do Estreito de Gerlache, na parte ocidental da Península Antártica.

O comportamento de jubartes nesta área é bastante estudado e facilmente previsível, diz o ecologista marinho e co-autor Hector Guzman, do Smithsonian Tropical Research Institute. Mas o mesmo não pode ser dito das orcas, popularmente conhecidas como baleais assassinas. Embora os resultados da análise possam indicar que há uma maior presença de orcas no leste do Pacífico Sul, mais estudos são necessários para confirmar isso.

“Todo mundo acredita que as orcas estão confinadas a altas latitudes, mas isso não é verdade”, diz Guzman. “Não temos muita informação para a população do Pacífico Sul. O que temos é mais e mais relatórios em toda a região em áreas tropicais e temperadas que há mais delas sendo vistas, mas isso pode não ser suficiente [para dizer que a população de orcas está crescendo].

As jubartes são frequentemente consideradas a “criança-propaganda” para a recuperação e conservação de espécies.  Nove das 14 populações já não necessitam de proteção sob a Lei de Espécies Ameaçadas, mas permanecem protegidas por outras formas de regulamentação federal.

As jubartes são frequentemente consideradas como “garotas-propaganda” da recuperação e conservação de espécies no mar. 9 das 14 populações já não necessitam de proteção sob a Lei de Espécies Ameaçadas, mas permanecem protegidas por outras formas de regulamentação federal.

O que os pesquisadores sabem é que as jubartes da região se recuperaram de séculos de intensa atividade baleeira. Só no século 20, a indústria baleeira eliminou cerca de 2,9 milhões de grandes baleias. Depois que uma moratória sobre a caça às baleias foi implementada em 1985, as jubartes se recuperaram de forma tão espetacular que alguns chamam de ” garota-propaganda ” dos gentis gigantes da conservação . Hoje, 9 das 14 populações em todo o mundo já não necessitam de proteção da Lei das Espécies em Perigo, mas permanecem protegidas sob abrigo de outros regulamentos federais, como o Marine Mammal Protection Act.

Enquanto a caça à baleia estava no auge, em vez de se banquetear com as crias desajeitadas e fáceis de matar pertencentes a outras espécies de baleias, os predadores marinhos do topo da cadeia, como a orca, tinham que encontrar fontes alternativas de alimento. Hoje, as orcas parecem ter provado que estavam longe de ter poucas opções: alimentando-se de mais de 20 espécies de cetáceos, ou mamíferos marinhos se adaptaram a uma dieta diversificada.

Agora, no entanto, em lugares como o oeste da Austrália, onde as populações de jubarte excedem 20.000 indivíduos, os pesquisadores esperam em breve ver as baleias-assassinas retornarem e junto do aumento da predação dos filhotes de jubarte. E, até agora, isso é exatamente o que aconteceu, diz o ecologista marinho Robert Pitman, da divisão de Pesca da Associação Nacional Oceânica e Atmosférica, com sede na Califórnia, autor de um estudo sobre orcas e jubartes no oeste da Austrália em 2015 .

Guzman e sua equipe parecem ter chegado a uma conclusão semelhante: “Os bezerros mostraram um aumento significativo na probabilidade de ter marcas de ancinho durante o período do estudo em comparação aos adultos, o que sugere um aumento na pressão de predação ao longo do tempo”, diz o estudo.

Além disso, as orcas no leste do Pacífico Sul e na Península Antártica parecem estar se comportando de maneira semelhante a outras populações ao redor do mundo. No total, cerca de 11,5 % dos adultos tiveram cicatrizes dos ataques em suas nadadeiras, em comparação com 19,5% em seus filhotes, e esses números são semelhantes ao que tem sido relatado em populações em todo o mundo.

The whaling industry has proved to be a kind of a scientific “wrench in the works” in understanding how different whale species interact. Now that orcas are back on top, we’re getting a glimpse of how the oceans operated before that time.

A indústria baleeira provou, do pior jeito, ser uma espécie de “alicerce” científico na compreensão de como diferentes espécies de baleias interagem. Agora que as orcas estão de volta ao topo sem os predadores humanos à solta, temos um vislumbre de como os oceanos funcionavam antes dessa época.

Talvez o mais impressionante seja que apenas 9% dos filhotes de criadouros de baleias tenham cicatrizes, em comparação com 34% nos locais de alimentação no oceano. Estas cicatrizes em suas nadadeiras são ilustrações vívidas de uma jornada traiçoeira de sobrevivência durante sua primeira migração.

As cicatrizes de batalha nas nadadeiras de jubartes podem ser contagens literais de batalhas vencidas, mas pouco se sabe sobre suas reais perdas.

“Durante a primeira migração, as baleias ainda estão ficando maiores. Estes são jovens que ficaram grandes o suficiente para que pudessem fugir a tempo ”, diz Pitman, que não esteve envolvido no estudo recente. “Eu acho que o que acontece é quando [baleias assassinas] atacam crias jovens, eles as pegam de verdade. Quando ainda são muito filhotes, não acredito que os pequenos sejam difíceis de enfrentar. ”

Quase nenhuma cicatriz nova foi vista em baleias jubarte na idade adulta. Os autores também observaram no estudo que crias fêmeas que obtiveram essas cicatrizes tornaram-se mães que eram melhores em defender seus filhotes das baleias assassinas. Entretanto, é possível também que as orcas atinjam a parte de baixo do corpo das jubartes adultas – e isso torne o trabalho de observações dos pesquisadores mais difícil, observa Guzman. Mas isso ainda é uma afirmação arriscada.

“As baleias assassinas não querem estar em nenhum lugar perto da cauda de uma jubarte adulta. É uma arma letal ”, diz Pitman. “É provavelmente por isso que eles não afligem marcas adicionais em nadadeiras caudais de adultos. Quando as baleias assassinas estão em torno de jubartes adultas, estejam elas com um crias ou não, elas respeitam sua cauda. As nadadeiras podem pesar uma tonelada e as orcas não são tão grandes quanto às nadadeiras inimigas. ”

A nova pesquisa é a primeira e maior de seu tipo a estudar os confrontos entre baleias-jubarte e baleias assassinas nesta parte do mundo, mas Guzman afirma que ainda há muito trabalho a ser feito, especialmente sobre as orcas. Pitman concorda, observando que a indústria baleeira se provou ser uma espécie de “alicerce” científico no entendimento deste padrão de predação e nós estamos apenas agora tendo um vislumbre de como os oceanos operaram antes dos humanos invadirem.

“Nós realmente não sabemos como é a ecologia marinha em um conjunto completo de baleias como essas. Quando começamos a estudá-las, os oceanos haviam sido esvaziados dessas espécies e, agora que voltaram, podemos ver muitos novos comportamentos sobre presas e predadores ”, diz Pitman. “Este é um experimento não intencional executado em tempo real.”
Fonte: Smithsonian

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