Os Embriões Humanos que foram Editados nos EUA

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Dois dias após a injeção de uma enzima de edição genética, esses embriões humanos em desenvolvimento estavam livres de uma mutação causadora de doenças.

 

E se você pudesse remover uma mutação genética potencialmente fatal do DNA de seu filho antes mesmo de ele nascer? Em um avanço que é tão provável levantar as sobrancelhas como é para salvar vidas, os cientistas deram um grande passo para tornar isso possível.

Pela primeira vez, pesquisadores nos Estados Unidos usaram a edição de genes em embriões humanos . Como eles descrevem hoje na revista Nature , a equipe usou “tesouras genéticas” chamadas CRISPR-Cas9 para atacar e remover uma mutação associada à cardiomiopatia hipertrófica, uma doença cardíaca hereditária comum, em 42 embriões.

Se CRISPR parece familiar, há uma razão: desde a sua introdução, tem estado no centro de um debate acalorado sobre a ética que envolve a edição de genes.

Os cientistas que querem explorar a técnica o consideram um avanço biomédico que um dia poderia dar às pessoas a opção de não transmitir doenças hereditárias. A ferramenta também pode reduzir o número de embriões descartados durante os tratamentos de fertilidade que desenvolvem mutações genéticas preocupantes.

Mas os críticos argumentam que é preciso mais do que segurança ou mesmo eficácia para tornar um procedimento ético.

“Os cientistas estão fora de controle”, diz George Annas , diretor do Centro de Direito da Saúde, Ética e Direitos Humanos da Escola de Saúde Pública da Universidade de Boston. Ele acha que os cientistas não devem editar os genomas de embriões humanos por qualquer motivo. “Eles querem controlar a natureza, mas não conseguem se controlar”.

Corações curados

De acordo com os Centros para Controle e Prevenção de Doenças, a cardiomiopatia hipertrófica ocorre em cerca de uma em cada 500 pessoas. A condição faz com que o músculo cardíaco fique mais espesso e pode levar a uma súbita parada cardíaca .

Leva apenas uma mutação genética para causar a doença, e você pode obtê-la mesmo que apenas um de seus pais tenha o gene mutante. Se você o herdar, há 50% de chance de transmiti-lo aos seus filhos.

Em seu trabalho, Shoukhrat Mitalipov, investigador principal do Centro de Células Embrionárias e Terapia Genética da Oregon Health and Science University, e seus colegas visaram as mutações genéticas que causam a maioria dos casos de cardiomiopatia hipertrófica.

Primeiro, eles criaram 58 embriões humanos do esperma de um doador do sexo masculino que tinha a mutação e o óvulo de uma fêmea sem a mutação. Então, eles usaram CRISPR para cortar a mutação do gene. A ferramenta de edição de genes guia uma enzima chamada Cas-9 para uma posição direcionada no DNA e corta a molécula no ponto exato. Quando as coisas dão certo, o DNA se repara e a mutação desaparece.

A técnica nem sempre é bem sucedida. Em estudos anteriores, alguns embriões editados por CRISPR desenvolveram o mosaicismo, uma condição na qual algumas células têm mutações indesejadas e outras não.

Assim, a equipe desenvolveu um novo método: injetar um espermatozóide e CRISPR no óvulo simultaneamente, em vez de esperar até depois da fertilização para editar os genes. Desta vez, dizem eles, o mosaicismo não ocorreu.

Ao todo, a equipe conseguiu reparar a mutação genética em cerca de 70% dos embriões, e o estudo não mostrou alterações indesejadas em outros locais no DNA editado.

A equipe permitiu que as células fertilizadas se transformassem em blastocistos – o estágio no qual os embriões são geralmente implantados na mãe durante os tratamentos de fertilidade. Eles mostraram desenvolvimento normal, relata a equipe. Então, os embriões foram destruídos.

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Ciência em movimento

“É claro que mais pesquisas e discussões éticas são necessárias antes de prosseguir com os ensaios clínicos”, disse a coautora Paula Amato , professora adjunta de obstetrícia e ginecologia da OHSU.

No início deste ano, a Academia Nacional de Ciências e a Academia Nacional de Medicina pediram a um comitê internacional de cientistas e especialistas em ética que avaliasse os benefícios e riscos da edição de genoma em humanos.

O painel recomendou que, no caso da linha germinativa humana – genes transmitidos de geração em geração – os cientistas se abstenham de editar genes para qualquer finalidade que não seja tratar ou prevenir uma doença ou deficiência. O relatório também insistiu que ocorresse um debate público mais robusto antes que tais experimentos começassem.

Nos Estados Unidos, há atualmente uma proibição de usar fundos do contribuinte para qualquer pesquisa que destrua embriões humanos.

Nesse caso, os pesquisadores avançaram com seu trabalho e usaram fundos institucionais e privados. Se a equipe não puder avançar o mais rápido possível nos EUA, eles considerarão a possibilidade de pesquisar em outros países.

Embora a edição de doenças genéticas ainda possa parecer distante, as pessoas devem prestar muita atenção a esse tipo de pesquisa, diz Sakthivel Sadayappan , diretor do University of Cincinnati’s Heart, Lung and Vascular Institute de Cincinnati.

“Isso é emocionante”, diz Sadayappan. “Este é o futuro.”

O tamanho diminuto da amostra do experimento certamente deixa algo a desejar. Mas Sadayappan diz que vale a pena conduzir e apoiar a pesquisa. “É claro que os estudos de viabilidade têm problemas”, diz ele. “Mas é a única maneira pela qual a ciência pode evoluir”.

Para Sadayappan, que pesquisa cardiomiopatia hipertrófica, os riscos são altos. Os pacientes que herdaram a mutação de ambos os pais, diz ele, “não têm outra opção senão essa tecnologia se quiserem ter filhos”.

Debatendo o futuro

Já é possível rastrear defeitos genéticos dentro de embriões durante a fertilização in vitro usando um processo chamado diagnóstico genético pré-implantacional. A equipe acredita que sua técnica CRISPR poderia eventualmente ser aplicada a mutações genéticas associadas a outras doenças, como a fibrose cística.

Em seu artigo, a equipe escreve que seu método pode um dia “resgatar embriões mutantes, aumentar o número de embriões disponíveis para transferência e, finalmente, melhorar as taxas de gravidez”.

“Isso é simplesmente absurdo”, diz Annas. “Eles admitem desde o início que, se você quiser evitar ter um bebê com [a mutação], pode simplesmente não implantar os embriões afetados”.

Mitalipov discorda: “Descartar metade dos embriões é moralmente errado”, diz ele à National Geographic . “Precisamos ser mais proativos.”

“De qualquer forma, é hora de rever a conversa sobre como regulamentar a CRISPR nos Estados Unidos”, diz Annas. “Meu palpite é que os reguladores ficarão horrorizados.”

Mas para Mitalipov, o debate é uma chance de informar o mundo sobre o potencial da técnica. E para um cientista que também clonou embriões de macacos e até clonou embriões humanos para produzir células-tronco , ele sabe muito sobre como acender o debate público.

“Nós vamos ultrapassar os limites”, diz ele.

 

Fonte: National Geographic

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