A história de Laika, o cão que viajou para o espaço

Essa é uma história triste sobre um vira-lata que viajou para a órbita em 1957 apenas com uma refeição e um suprimento de oxigênio para sete dias.

Arte do porte postal de Laika

Com o coração e respiração acelerados, Laika subiu num foguete em direção à órbita da Terra, 2.000 milhas acima das ruas de Moscou que ela conhecia. Sobreaquecida, apertada, assustada e provavelmente com fome, o cão espacial deu sua vida por seu país, cumprindo uma missão suicida canina.

Por mais triste que seja esse pequeno relato, a cadela se tornou parte da história como a primeira criatura viva a orbitar a Terra. Ao longo das décadas, a pequena pioneira repetidamente encontrou uma nova vida na cultura popular muito depois de sua morte e da morte violenta de sua nave soviética, o Sputnik 2 , que se rompeu na atmosfera da Terra 60 anos atrás.

Os engenheiros soviéticos planejaram o Sputnik 2 apressadamente depois que o primeiro-ministro Nikita Khrushchev solicitou um vôo para coincidir com o dia 7 de novembro de 1957, o 40º aniversário da Revolução Bolchevique na Rússia. Usando o que aprenderam com o Sputnik 1 não tripulado e desguarnecido e, muitas vezes, trabalhando sem planos, as equipes empenharam-se rapidamente para construir uma nave que incluísse um compartimento pressurizado para um cão voador. Sputnik 1 tinha feito história em 4 de outubro de 1957, tornando-se o primeiro objeto feito pelo homem a estar na órbita da Terra. Sputnik 2 iria entrar em órbita com a fase final do foguete anexado, e os engenheiros acreditavam que sua carga de 1.120 libras, seis vezes mais pesada que o Sputnik 1, poderia ser mantido dentro dos limites para voar se seus passageiros fossem alimentados somente 1 vez.

Eles esperavam que Laika morresse de privação de oxigênio – uma morte indolor em 15 segundos – depois de sete dias no espaço. Cathleen Lewis , curadora de programas espaciais internacionais e trajes espaciais no Smithsonian’s National Air and Space Museum, duvida que alguns gramas de comida teriam feito a diferença, e ela ainda relembra que uma médica quebrou o protocolo alimentando Laika antes de decolar. Isso devido às previsões ruins de 7 dias.

On November 3, 1957, Sputnik 2, with the dog Laika aboard, lifted off with g-forces reaching five times normal gravity levels.Uma foto de Laika no Sputinik 2, em 3 de novembro de 1957.

Os recrutadores soviéticos começaram sua busca por cães com uma matilha de rua de cadelas sem raça definida, porque as fêmeas eram menores e aparentemente mais dóceis. Testes iniciais determinaram obediência e passividade. Eventualmente, os finalistas caninos viviam em pequenas cápsulas pressurizadas por dias e semanas seguidas. Os médicos também checaram suas reações a mudanças na pressão do ar e ruídos altos que acompanhariam a decolagem. Testadores montaram candidatos com um dispositivo de saneamento conectado à área pélvica. Os cães não gostavam dos aparelhos e, para evitar usá-los, alguns retinham seus resíduos corporais, mesmo depois de consumirem laxantes. No entanto, alguns se adaptaram.

Eventualmente, a equipe escolheu a plácida Kudryavka (Little Curly) como cosmonauta do Sputnik 2 e Albina (White) como reforço. Introduzida ao público via rádio, Kudryavka latiu e mais tarde ficou conhecida como Laika, (barker ou “aquele que ladra” em russo). Rumores surgiram de que Albina havia superado Laika nos treinaments, mas como ela havia dado à luz recentemente a filhotes e tendo maior afeição de seus tratadores, Albina não enfrentou o voo fatal. Os médicos realizaram cirurgias em ambos os cães, incorporando dispositivos médicos em seus corpos para monitorar impulsos cardíacos, taxas de respiração, pressão sanguínea e movimento físico.

Os médicos soviéticos escolheram Laika para morrer. Entretanto, um de seus guardiões, Vladimir Yazdovsky, levou Laika (com 3 anos) para sua casa pouco antes do voo porque “queria fazer algo legal para o cachorro”, ele lembrou mais tarde.

Between 1957 and 1987, Soviet allies, such as Romania (above), Albania, Poland and North Korea, issued Laika postage stamps.

Três dias antes da decolagem planejada, Laika entrou em seu espaço restrito de viagem, que permitia apenas alguns centímetros de movimento. Recém limpa, armada com sensores e equipada com um dispositivo de higienização, ela usava um traje espacial com restrições de metal embutidas. No dia 3 de novembro, às 5:30 da manhã, a nave decolou com forças G atingindo cinco vezes o nível normal de gravidade.

Os ruídos e pressões de voo aterrorizaram Laika: o batimento cardíaco disparou para o triplo da taxa normal e o ritmo respiratório quadruplicou. O National Air and Space Museum possui impressões classificadas mostrando a respiração de Laika durante o vôo. Ela chegou em órbita ao vivo, circulando a Terra em cerca de 103 minutos. Infelizmente, a perda do escudo de calor fez com que a temperatura na cápsula subisse inesperadamente, atingindo Laika. Ela morreu “logo após o lançamento”, revelou em 1993 o médico russo e treinador de cães espaciais Oleg Gazenko. “A temperatura dentro da espaçonave após a quarta órbita registrou mais de 90 graus”, diz Lewis. “Não há realmente nenhuma expectativa de que ela tenha ultrapassado uma ou duas órbitas depois disso.” Sem seu passageiro, o Sputnik 2 continuou a orbitar por cinco meses.

Durante e depois do vôo, a União Soviética manteve a ficção de que Laika sobreviveu por vários dias. “Os documentos oficiais foram falsificados”, diz Lewis. As transmissões soviéticas alegaram que Laika estava viva até 12 de novembro. O New York Times chegou a informar que ela poderia ser salva; no entanto, os comunicados soviéticos deixaram claro depois de nove dias que Laika havia morrido.

Embora as preocupações sobre os direitos dos animais não tenham atingido os níveis do início do século 21 , alguns protestaram contra a decisão deliberada de deixar Laika morrer porque a União Soviética não tinha a tecnologia para devolvê-la em segurança à Terra. Na Grã-Bretanha, onde a oposição à caça de animais estava crescendo, a Sociedade Real para a Prevenção da Crueldade contra os Animais e a Sociedade Britânica para Cães Felizes se opuseram ao lançamento. Um grupo de amantes de cães anexou sinais de protesto a seus animais de estimação e marchou para fora das Nações Unidas em Nova York. “Quanto mais o tempo passa, mais eu sinto muito sobre isso”, disse Gazenko mais de 30 anos depois.

“O teste de voos espaciais com animais foi essencial para a preparação de voos espaciais tripulados”, acredita Lewis. “Havia coisas que não poderíamos determinar pelos limites da experiência humana em vôos de alta altitude”, diz Lewis. Os cientistas “realmente não sabiam como os voos espaciais desorientadores afetariam os humanos ou se um astronauta ou um cosmonauta poderiam continuar a funcionar racionalmente”.

Infelizmente, para Laika, mesmo que tudo tivesse funcionado perfeitamente, e se tivesse tido a sorte de ter muita comida, água e oxigênio, ela teria morrido quando a espaçonave reentrasse na atmosfera após 2.570 órbitas. Ironicamente, um vôo que prometia a morte certa de Laika também ofereceu provas de que o espaço era habitável.

A história de Laika vive hoje em sites, vídeos do YouTube, poemas e livros infantis, onde ao menos alguns deles fornecem um final feliz para o cão condenado. O impacto cultural de Laika se espalhou ao longo dos anos desde sua morte. O Museu de Arte de Portland,  exibiu este ano o programa Animating Life do estúdio de animação stop motion LAIKA , que recebeu o nome do cachorro. Há também uma revista sobre os direitos dos animais e dos animais vegan chamada LAIKA Magazine , publicada nos Estados Unidos.

O filme sueco de 1985, Minha vida como cão (My Life as a Dog) , retratou os medos de um jovem de que Laika morrera de fome. Vários cantores folk e rock de todo o mundo dedicaram canções a ela. Um grupo indie-pop inglês levou seu nome, e uma banda finlandesa também se entituluou Laika & the Cosmonauts. Os romancistas Victor Pelevin da Rússia, Haruki Murakami do Japão e Jeannette Winterson da Grã Bretanha apresentaram Laika em livros, assim como o ganhador do Eisner, Nick Abadzis.

 

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Esses são os registros de pressão e taxa cardíaca de Laika durante o lançamento.

Em 2015, a Rússia revelou uma nova estátua memorial que retratava Laika no topo de um foguete em uma instalação de pesquisa militar de Moscou, e quando a nação homenageou os cosmonautas em 1997 com uma estátua no Institute of Biomedical Problems em Star City, Moscou, a imagem de Laika pode ser vista em um canto. Durante a missão Mars Rover Opportunity em março de 2005, a NASA nomeou oficialmente um local dentro de uma cratera marciana de “Laika”.

A biógrafa espacial Amy Nelson compara Laika a outras celebridades animais, como o elefante Jumbo, do Barnum and Bailey Circus, do final do século 19, e o campeão de cavalos de corrida Seabiscuit, que ergueu os espíritos norte-americanos durante a Grande Depressão. Ela argumenta em Beastly Nature: Animals, Humans e the Study of History que a União Soviética transformou Laika em “um símbolo duradouro de sacrifício e realização humana”.

Logo após o vôo, a Casa da Moeda soviética criou um broche de esmalte para celebrar “O Primeiro Passageiro no Espaço”. Aliados soviéticos, como Romênia, Albânia, Polônia e Coréia do Norte, emitiram selos Laika ao longo dos anos entre 1957 e 1987.

Laika não foi o primeiro cão espacial: alguns voaram em testes sub-orbitais de foguetes militares soviéticos de modelos V-2 alemães, atualizados após a Segunda Guerra Mundial, e retornaram à Terra através de embarcações com paraquedas – vivos ou mortas. Ela também não seria o último cachorro a voar. Outros retornaram da órbita vivos. Após o bem-sucedido vôo conjunto de Strelka e Belka em 1960, Strelka produziu filhotes e Khrushchev deu um para o presidente John F. Kennedy.

Durante os dias antes do voo tripulado, os Estados Unidos procuraram principalmente membros da família dos macacos como cobaias. A razão para a escolha soviética de cães ao invés de macacos não é clara, exceto talvez o trabalho pioneiro de Ivan Pavlov sobre fisiologia canina no final do século 19 e início do século 20, que pode ter fornecido uma base sólida para o uso de caninos. Além disso, os cães de rua eram abundantes na União Soviética – fáceis de encontrar e “com pouca possibilidade de que alguém procurasse por eles”.

De acordo com Animais no Espaço por Colin Burgess e Chris Dubbs, a União Soviética lançou cães ao vôo 71 vezes entre 1951 e 1966, com 17 mortes registradas. O programa espacial russo continua a usar animais em testes espaciais, mas em todos os casos, com exceção de Laika, há alguma esperança de que o animal sobreviva.

Esperamos que os vôos tripulados da atualidade tenham aprendido o suficiente com a história de Laika, a ponto de não repeti-la.

 

Fonte: Smithsonian

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